Malawi – a perfect country to visit with kids

Malawi, we fell in love with you! We spent four months in Malawi with our three young children, age 10, 8 and 4. We think Malawi is the perfect African country to visit with young children, and in this blog we will tell you why. The diversity of the landscapes, the relatively short distances between high lights and the most friendly people, make this country a perfect destination for a family holiday. There’s the big five as well as tropical beaches, there are highlands as well as dense forests. Here’s our list of places you don’t want to miss when going to Malawi.

1. The big 5 in Majete & Liwonde national park

Malawi has two major national parks and wildlife reserves that are both owned by African Parks. In recent years a lot of wildlife has been restored, and now the parks are a fair competition to the parks of their neighboring countries. Compared to some big parks in South Africa, Zambia and Tanzania, these parks are a lot smaller with the biggest advantage to have a bigger chance to see wildlife. Both parks offer a range of accommodation, from camping to high-end lodges.

Our picks

In Majete we camped for one night on a beautiful campsite in the middle of the park. Hearing elephants crushing trees and lions roar in the middle of the night is just magical. We explored the park in our own Land Rover and came across beautiful landscapes and loads of wildlife. A hyena came even very close to our car! We didn’t spot the lions this time, but saw loads of antelopes and elephants. Majete doesn’t have all the big five yet, but the beautiful scenery sure makes up for that.

In Liwonde we had the coolest accommodation ever as we slept in a real tree house! When we were playing cards at night, an elephant came up to the tree house, eating his way through the trees around. Watching him from above was maybe one of the most memorable moments of this trip. During a boat safari we came up very close to hippo’s, buffalo’s and crocodiles. The very experienced guide made sure we had enough time to really see these big and beautiful animals. The next morning, the same guide took us into the park for a sunrise game drive. We came across elephants and antelopes. Our search for lions, leopards and cheetah’s didn’t succeed, but the thrill to maybe find them is sometimes as exciting. It just gives us a reason to come back to this beautiful wildlife reserve.

2. Nyika Plateau

The Nyika Plateau is situated in the less traveled northern region of Malawi, but a must-see! With 2000 meters above sea level, this plateau offers great views and a completely different landscape than any other part of the country. The temperatures together with the evergreen pine forests and lush green hills make Nyika to look like the Scottish highlands. After a long day of hiking, mountain biking, fishing or game viewing, you can cuddle up in front of the fire place and enjoy a warm meal cooked by your own personal chef.

Our picks

We arrived at the plateau in our own 4×4 Land Rover Defender. A 4×4 is a must driving up to the plateau as the roads are pretty bad. Don’t let the drive turn you down though, as the scenery is breathtaking. We stayed two nights in the self containing cottages and two nights at the lodge. Both places are great, and you get your own chef! He made the best meals out of the groceries we brought. We really enjoyed hiking through the forests, mountain biking, game viewing with our own car, the Nyika falls and Chosi viewpoint. Nyika is great with kids as a lot of the activities are very well suited for them. We made a separate blog on our Nyika adventures with all the information about this beautiful place.

3. Likoma island

Likoma island is a small tropical island in Lake Malawi, but actually very close to Mozambique. It’s great for beach lovers and water sports. The small island offers a range of accommodations from backpackers to a five star exclusive lodge. The island only has about 8000 inhabitants and shops are very rare but that all adds to the remote experience you have being in this piece of paradise.

Our picks

We were very lucky to discover a brand-new place owned by the original builder of the five-star resort, Kaya Mawa. The new place consist of a tree house and a beach house that are both made from local materials using wood from old fishing boats and hand made bricks. We filled our days with sailing, boat trips, snorkeling, diving, endless beach walks with the dogs and island strolls. The Katundu shop is definitely worth a visit. They make world-class chandeliers from old glass bottles, and we had a whole new wardrobe made as they have a very good tailor.

4. Dedza pottery

Dedza pottery is definitely worth a visit, especially when travelling with kids, as you can make your own pots! The kids really loved this activity. Besides this, they offer very nice accommodation and food in their cozy restaurant. You will find Dedza pottery pieces in a lot of lodges all around Malawi and going there gives you the chance to make an original Dedza pot yourself. I would say, one of the best souvenirs you can bring from Malawi.

Our picks

We stayed for one night in one of the very nice cottages with pottery details all over. Your stay includes a good and hearty breakfast that keeps you going for a while. We exercised with making our own pots, but unfortunately didn’t have enough time to paint them as well. When you stay a little longer, you can paint your pots, and they can send them to wherever you are in the world. It’s a lot colder in Dedza so make sure you bring something that keeps you warm.

5. Mulanje mountain

Mulanje mountain is a beautiful area in the south of Malawi. It consists of a fair mountain range with numerous hikes varying from one day to multiple day trails. The trails take you along different sceneries from bush like paths to rocky and challenging clims giving you great views over the valley. There are a number of simple but cozy trekking huts where you can spend the night

Our picks

We went on a two day hike, spending one night at Chambe hut. Although you can probably walk to Chambe hut in about three hours, it took us double the time doing it with three kids. Our starting point was at Hiker´s Nest, where we had spent the night. We were able to park our Land Rover in the gated garden and leave it there while we went on the hike. It was the first real multiple day hike for us as a family and although it was challenging, and we had to carry our youngest (4 years old) sometimes, it was so worth it. When we arrived at the hut and spent the afternoon there, the kids said it was the best day of their lives!

Likoma island – Malawi

Wanneer je paradijs Googled dan is Likoma island wat je zou moeten zien. Kristalhelder en azuurblauw water, witte stranden, bloeiende bougainville, knisperend wit bedlinnen en die heerlijk relaxte eiland cultuur. Wij hebben de ongelofelijke mazzel om ongeveer twee maanden in dit paradijs te wonen.

Malawi hebben we nooit geassocieerd met witte stranden en blauw water. Doordat het land geen kustlijn heeft, is dit blijkbaar de verwachting. Wanneer je echter bij Lake Malawi aankomt, blijkt het tegendeel waar. Dit prachtige meer is zo groot dat je al snel het gevoel hebt aan de kust van een oceaan te zitten. Maar dan stap je in het heerlijke water en besef je dat het niet zout is. En dat is helemaal een bonus! Alhoewel ik de zilte gloed over mijn lijf na een dag aan het strand best kan waarderen, moet ik toegeven dat zoet water wel heel erg fijn is. Zwemmen onder water met je ogen open en geen touwhaar aan het eind van de dag.

Likoma island is alleen bereikbaar met de Ilala, de beroemde veerboot die al 70 jaar mensen en middelen rond het meer rondvaart. Of per privévliegtuig of boot voor de rich en famous. De charme van de Ilala heeft voor ons echter de voorkeur. De ongeorganiseerde chaos waar toch iedereen zijn plek kent en waarvan je nooit precies weet hoe laat je vertrekt of aankomt. Go with the flow. Ons motto en dat heeft ons al op heel veel mooie plekken gebracht.

We zijn nu bijna twee weken op Likoma en deze bestonden vooral uit ontzettend veel gezelligheid. Samen met een Frans gezin, een stel uit Zuid Afrika en Andrew, de fantastische eigenaar van de plek waar we zitten, was het iedere dag feest. Boottochten bij volle maan, kampvuren, ontelbare sundowners, mooie gesprekken tijdens heerlijke maaltijden en onze kinderen die ondanks de taal barrière met de Franse meiden, oneindig samen spelen.

Nu iedereen vertrokken is en wij op de huizen (Tree house & beach lodge) passen integreren we meer en meer in het lokale leven. Meindert staat een paar keer in de week om half 6 ‘s morgens op het voetbalveld en heeft gister voor het eerst weer eens drumstokken in zijn handen gehad. Ik ga met iemand van de staff langs scholen om voorlichting te geven over de menstruatiecup en leer het lokale eten maken. De kinderen vinden het heerlijk op deze plek en spelen wat af.

Eigenlijk verdient dit eiland zoveel meer bekendheid. Het kan met gemak wedijveren met bekende tropische plekken als de Malediven en Bora Bora in Frans Polynesië. Maar hoeveel toeristen wil je? Hoe puur kan een plek blijven wanneer het overspoeld wordt door toeristen? Nu zie je misschien twee keer per maand een vliegtuigje, wat als dat iedere dag wordt? Nu zie je nauwelijks motorboten en roeien de vissersboten geruisloos voorbij. Maar meer inkomsten zullen zorgen voor meer motorboten. Kunnen economische groei, welvaart en het behoud van deze prachtige plek hand in hand gaan? Interessante vragen die ons de komende weken bezig houden.

Ondertussen oriënteren we ons voorzichtig op het vervolg van de reis na Likoma. Dit zal medio augustus zijn. We willen nog ontzettend graag het prachtige noorden van Malawi ontdekken. Hierna ligt alles nog open en dat is juist het mooie.

Likoma island Malawi

Het voelt alsof de ene prachtige deur na de andere zich voor ons opent. We zijn ruim drie maanden onderweg en onze reis is een aaneenschakeling van hoogtepunten. We zijn zo vreselijk hard aan het genieten dat het een droom lijkt. We leven onze droom. En dat wordt deze week helemaal versterkt doordat we echt op de aller allermooiste plek ooit zijn.

Likoma eiland in Lake Malawi. Alleen te bereiken per privé vliegtuigje of met de beroemde Ilala, de veerboot die wekelijks duizenden mensen en vracht vervoert over het meer. De Ilala is een ervaring op zich. De kinderen rennen al de hele middag heen en weer vanuit de tuin van Anneke, waar we al een paar dagen verblijven, naar het strand vanwaar je de Ilala aan ziet komen. Als de boot eindelijk in zicht is sjouwen we onze spullen naar het strand en wachten tot de eerste boten met mensen van de boot af komen. De kunst is om zoveel mogelijk mensen en spullen in één keer naar de kant te krijgen. Door de diepte kan de Ilala niet aanmeren en worden de laatste paar honderd meter in kleine bootjes afgelegd. Op iedere vluchtboot bestemd voor 22 personen zit zeker 60 man inclusief enorme pakken bagage. Er is geen perfect moment om zelf in één van de bootjes te gaan. Je kiest een moment en dan ga je ervoor. Wanneer Hartmut, de man van Anneke, het teken geeft ontstaat er direct een soort systeem. Één volwassene waant zich eerst door het water om op de boot de kinderen aan te pakken. Ik maak de fout door automatisch mijn jurkje omhoog te tillen zodat het niet drijfnat wordt en het hele dorp het uitgiert van het lachen om die witte azungu billen. Op het bootje hijs ik 1 voor 1 de kinderen naar binnen. Het is chaos, het is gekte maar ook adrenaline als we even later met alle spullen op en over elkaar heen op de reddingsboot zitten die ons naar de Ilala brengt. Daar aangekomen is het wachten op een plaatsje voor de metershoge trap die je aan boord brengt. Het krioelt van de bootjes en vaak is het me niet duidelijk of er nou mensen op of af gaan. Overal armen, benen, geschreeuw en vooral veel hulp. We worden door onbekenden de Ilala opgehesen. Met touwen komen onze tassen en proviand omhoog en dan proosten we even later aan de bar op het topdek op het feit dat onze reis gaat beginnen.

We slapen met zijn vijfen in een tweepersoonscabine wat voor ons krap is maar in vergelijking met de rest van de boot luxe. Overal liggen, staan en zitten mensen. Als we de deur van de cabine opendoen struikel je letterlijk over de mensen die op de keiharde stalen vloer, zichzelf met dekens tegen de wind beschermend, proberen te slapen. Het is een enorme ervaring om dit systeem, dat al 70 jaar intact is, te aanschouwen.

Na 17 uur varen komen we aan op Likoma island. Het water kraakhelder, de lucht blauw. Andrew, vriend van Anneke en Hartmut haalt ons met zijn bootje op van de Ilala en voert ons naar zijn gloednieuwe strandhuis. We mogen 3 nachten logeren in het paradijs. Deze ultra luxe plek is bijna klaar om verhuurd te worden en wij genieten hier nu al van. Drie dagen zwemmen, snorkelen, kanoën en suppen we. De kinderen zitten in hun eigen Robinson Crusoe film en spelen met de twee dochters van Hartmut en Anneke. Ze kennen elkaar pas enkele dagen maar bewegen zich als een onafscheidelijk groep van vijf over het eiland.

En nu liggen we weer in onze benauwde cabine op de Ilala. Het is twee uur ‘s nachts en de boot ligt al vier uur stil bij Nkotha Kota. Een normale duur want in het pikdonker gaan hier honderden mensen van en aan boord en worden er vooral duizenden kilo’s gedroogde vis heen gebracht. De pakketten van een vierkante meter wegen 240 kilo. Ze moeten door minimaal 8 man aan boord gehesen worden. En nu gaat er dus een groot aantal van deze pakketten af. Gemiddeld ligt de boot zo’n 6 uur in deze haven wat betekent dat we over ongeveer twee uurtjes doorvaren naar Senga Bay, waar we rond 11 uur morgenochtend aankomen. Hier wonen Anneke en Hartmut en gaan we ons voorbereiden op twee verjaardagen deze week. Meindert en Anna mogen allebei kaarsjes uitblazen. Daar gaan we een groot feest van maken!