Travel diary – the Vic falls and getting stuck

Eindelijk is het dan zover, we zijn bij de Victoria watervallen. Eindelijk omdat we op maandag 16 maart 2020 ook hadden besloten naar dit machtige natuurverschijnsel te gaan. De dag die onze reis op zijn kop zette en we besloten om niet noordelijk vanuit Botswana naar de Vic falls te rijden maar westelijk naar Namibië. In enkele dagen had covid de wereld in zijn greep en moesten wij er ook aan geloven. We onderbraken onze droomreis om die een jaar later weer te vervolgen. En hier staan we dan, ruim anderhalf jaar later op 27 december 2021 met zijn vijven te kijken naar die enorme hoeveelheid water die naar beneden dendert. Maar liefst 500 miljoen liter per minuut.
De grootsheid is bijna niet te bevatten. We lopen langs een prachtige route door jungleachtig gebied en worden nat van de waterdamp veroorzaakt door de waterval. Het éne uitkijkpunt nog mooier dan het andere, lopen we naar beneden om te eindigen bij de boiling pot. Een rustiger stukje water waar de watervallen uit alle macht inkletteren. Hierdoor worden tegengestelde waterstromen gecreëerd waardoor het net een kokende massa water lijkt. We zien piepkleine kayaks langskomen die zich stoer door de vele stroomversnellingen manoeuvreren. Fedde en Ids kunnen niet wachten om op een dag ook de kolkende Zambezi rivier te bedwingen. We beloven de kinderen plechtig dat we nog een keer terugkomen. Om toch een beetje een adrenalinekik te krijgen zoeven Anna en Fedde aan een zipline over de vallei naast de watervallen en voelen zich zo even Tarzan en Jane.

Voordat we de Vic falls bezoeken vieren we kerst. We staan op een mooie campsite in Livingstone aan de rivier. De kinderen verwennen ons met een zelfbedacht en zelfgemaakt driegangenmenu. We concluderen dat deze reis de kinderen zoveel zelfstandiger, creatiever en meer oplossingsgericht heeft gemaakt. Bijna iedere dag wordt er een beroep op hun aanpassingsvermogen gedaan. Het referentiekader waarop je jaren hebt kunnen vertrouwen, wordt hier op alle fronten door elkaar geschud. Maar kinderen hebben veel minder moeite om zich aan te passen en daar leren wij dagelijks van.

In de hoofdstad van Zambia stuiten we op een kleine Nederlandse nederzetting. We worden warm welkom geheten door een stel dat al 30 jaar in Zambia woont en een leuke plek heeft. Voor we het weten zitten we aan de vrijdagmiddagborrel met de andere Nederlandse buren en twee andere Nederlanders die vrijwilligerswerk doen. Het is één grote gezelligheid en het feest is compleet als er pepernoten en stroopwafels tevoorschijn komen. Heel even vergeten we dat we in Afrika zijn en ook hier hebben de kinderen geen enkel probleem om zich naadloos aan te passen aan deze situatie als hun zintuigen de zoete smaken herinneren.

Als we de volgende dag de kerstboom in de stralende zon opzetten en wat kerst slingers kopen om Randy Lover te versieren beseffen we ons weer dat we in Afrika zijn. Kerst in de hitte voelt toch vreemd.

Vanuit Lusaka rijden we naar Lake Karibu, het op drie na diepste meer ter wereld. We kamperen tussen de zebra’s en bewonderen het meer vanaf een boot. Als we na een paar dagen onze reis voortzetten maken we de verkeerde keuze. De camping medewerker wijst ons de korte route richting Livingstone. Een route langs kleine dorpjes, maar met diepe plassen van de regen. Alle concentratie is nodig om op de juiste manier de plassen door te rijden of te ontwijken wanneer mogelijk. Eén verkeerde stuurbeweging kan ervoor zorgen dat we wegslippen en dat gebeurd dus ook….shit! Randy Lover staat in een onwijs diepe geul van klei en diepe plassen water. Aan de kant van de weg staan alleen een paar hele dunne boompjes die ongeschikt lijken om de lier aan te verbinden. We beginnen verwoed te scheppen en al snel is met name Meindert onherkenbaar door een dikke laag klei. We sleutelen de rijplaten los en doen een poging. Helaas. Dan ziet Meindert toch een boom die iets dikker is, verscholen achter de kleine boompjes. Onze laatste kans. We zijn al uren onderweg en zijn niemand tegengekomen en hebben dus geen hoop dat iemand ons kan helpen. We moeten het zelf doen. Die ene boom is onze redding. Met behulp van de lier en rijplaten weet Randy zich te onttrekken aan de diepe kleimassa. Er zit zo onwijs veel modder op en in Randy dat hij direct door zou kunnen gaan voor een Camel Trophy voertuig. Dat was even spannend, maar we zijn toch ook een beetje blij dat we eindelijk dat zware materieel eens gebruikt hebben dat we voor dit soort momenten bij ons hebben. Het geeft vertrouwen dat het lukt om zelf midden in de bush te kunnen handelen. Al zou dit niet de laatste keer zijn.

Na bijna een maand in het mooie Zambia, steken we vanuit Livingstone de grens over naar Botswana. Nog geen tien kilometer over de grens zien we de eerste olifanten al langs de weg. Ja dit is Botswana, waar de parken geen hekken hebben en het wild overal om je heen is. We slapen op een fantastische plek waar je vanuit een ondergrondse bunker de olifanten die komen drinken van slechts één meter afstand kunt bewonderen. We zijn terug in de Bush en kijken ernaar uit om in Botswana af te maken waar we anderhalf jaar geleden mee begonnen zijn.

Travel diary: Northern Zambia and South Luangwa

Het is pikdonker en wij rijden dwars door South Luangwa National Park. Ik lees hardop het bericht voor dat we net hebben ontvangen via de satteliettelefoon ‘Laat weten als we een rescue team moeten sturen en pas alsjeblieft op, veel leeuwen waar jullie rijden’. We kijken elkaar lachend aan, Naja dan hebben we meteen een nacht Safari te pakken. Bang zijn we niet want we zijn goed voorbereid vertrokken die ochtend. We hebben meer dan voldoende water, eten en diesel bij ons om het even uit te zingen. Daarnaast rijden we niet alleen maar rijden Alida en Joe achter ons. We waren goed voorbereid maar hadden niet bedacht om 22.00 uur nog in het park te rijden.

Na lang wikken en wegen hebben we besloten om die dag de beruchte O5 weg te nemen. Dwars van noord Zambia door South Luangwa. Een weg van 200 km die onder normale omstandigheden in ca. acht uur gereden moet kunnen worden. We ontmoeten Aline uit Nederland en Joe uit Zuid-Afrika. Ook zij willen de weg graag rijden, maar niet alleen. Met een biertje erbij maken we een plan en besluiten de weg samen te gaan rijden. Yeah! Alhoewel ze in Zambia al een maand op de grote regens wachten, zijn wij blij dat het niet regent in de dagen voordat we de route nemen. De reden dat we zo graag deze route willen rijden? Het is of deze weg van 200 kilometer, of 1100 kilometer slechte weg achter vrachtverkeer van de kopper belt. Dus de keuze is uiteindelijk snel gemaakt.

De eerste kilometers gaan goed en boven verwachting. We passeren natuurlijk een paar uitdagende afdalingen over rotspartijen, maar spreken tijdens de lunch naar elkaar uit hoe goed het gaat. Niet veel later stoppen we echter verbluft en kunnen we onze ogen niet geloven. De weg houdt op. Er is letterlijk een gat in de weg geslagen door een rivier die nu droog ligt, maar blijkbaar enkele tijd geleden zoveel water had waardoor wij nu naar een afgebrokkelde weg kijken. De afgrond is zeker twee meter en loodrecht naar beneden. Het is 45 graden en we kijken elkaar aan. Wat zijn de opties? We zijn met vier volwassenen en hebben wel wat materieel bij ons. Monter beginnen we te scheppen. We proberen zelf een helling te maken van zand en boomstronken die we met de lier verplaatsen. Na ruim een uur badend in het zweet geschept te hebben, trekken we de conclusie dat ons plan te ambitieus is geweest. Het zand is mul en de afdaling te stijl. De kans dat de auto kapseist is groot en dan hebben we niks. Overgeleverd aan het wild dat op de loer ligt. Geen fijn vooruitzicht en dus nemen we ons verlies en rijden terug…

Koortsachtig pluizen we alle navigatiesystemen die we bij ons hebben helemaal uit. Is er echt geen andere optie? Ja! We vinden een weg die ons met een lus langs de zuidkant van het park leidt. In plaats van nog twee uur rijden, geeft de navigatie nog zeven uur rijden aan. Het is 15:30 uur en we besluiten zo lang mogelijk als goed voelt door te rijden. We kunnen altijd een kamp opslaan en wildkamperen. Ik breng Vincent op de hoogte via de satelliettelefoon. Vincent is de eigenaar van Green Safari’s en heeft ons uitgenodigd om drie dagen op zijn lodge in South Luangwa te logeren. Hij stuurt ons het antwoord over het rescue team en de leeuwen. Nu we via de satelliettelefoon contact hebben met de buitenwereld voelen we ons gelukkig een stuk veiliger en kan Meindert het niet laten zijn broer een berichtje te sturen met de vraag ‘Max?’ Zijn broer snapt de vraag meteen en antwoord ‘Wereldkampioen’. Waar wij die dag onze eigen Grand Prix rijden, heeft Nederland een nieuwe nationale held.

Om 22:30 rijden we de main gate van South Luangwa uit en staat een breed lachende Jacob Shawa ons op te wachten om ons naar het kamp te escorteren. We nemen afscheid van Joe en Alida en rijden achter Jacob aan. We zijn gesloopt maar ook verwachtingsvol. Bij aankomst worden al onze verwachtingen overtroffen. Een team van twaalf man staat opgesteld en zwaait ons enthousiast tegemoet. Binnen mum van tijd is onze bagage naar de tenten gebracht, hebben we ons opgefrist met heerlijke koude handdoekjes en zitten we bij kaarslicht aan een drie gangen diner.

De komende dagen zijn meer dan fantastisch. Dè beroemde gids Jacob Shawa, waar ook de lodge naar vernoemd is, neemt ons tot twee keer toe mee het park in met een elektrische Landcruiser. Dit is echt wel even Safari next level. Door de geluidloze auto komen we heel dicht bij de dieren en zien we eindelijk een mannetjesleeuw van heel dichtbij. Ons wensenlijstje vinken we echt af als we ook nog een luipaard met jong zien. Wow! Jacob is zo enthousiast en kent het park echt op zijn duimpje. We zien niet alleen de grote jaagdieren, maar ook een kameleon, een waanzinnige zonsondergang en we proberen een olifant weer in elkaar te zetten door zijn skelet bij elkaar zoeken. De tenten waar we in slapen, inclusief badkuip en de service van de lodge laten niets te wensen over. Drie dagen baden we ons, midden in de wildernis, in een bedje van luxe en comfort.

Zambia is prachtig. Naast dit hoogtepunt hebben we genoten van de Kapishya hot springs en het prachtige gebied Mutenondo. We rijden nu richting Livingstone waar we de beroemde Victoria watervallen natuurlijk gaan bezoeken en kerst gaan vieren. De kinderen hebben de kerst playlist al een aantal dagen aan in de auto en met een kerstslinger en ballen aan het plafond van de Land Rover, voelen we ons af en toe net de Coca-Cola truck die langsrijdt. Geen driving home for Christmas dit jaar, maar wat is home? Thuis is voor ons nu de Land Rover, ons fijnste huisje op wielen. En straks? Dat zien we dan wel weer. Eerst nog even twee maanden keihard genieten van wat nu is.

Malawi – a perfect country to visit with kids

Malawi, we fell in love with you! We spent four months in Malawi with our three young children, age 10, 8 and 4. We think Malawi is the perfect African country to visit with young children, and in this blog we will tell you why. The diversity of the landscapes, the relatively short distances between high lights and the most friendly people, make this country a perfect destination for a family holiday. There’s the big five as well as tropical beaches, there are highlands as well as dense forests. Here’s our list of places you don’t want to miss when going to Malawi.

1. The big 5 in Majete & Liwonde national park

Malawi has two major national parks and wildlife reserves that are both owned by African Parks. In recent years a lot of wildlife has been restored, and now the parks are a fair competition to the parks of their neighboring countries. Compared to some big parks in South Africa, Zambia and Tanzania, these parks are a lot smaller with the biggest advantage to have a bigger chance to see wildlife. Both parks offer a range of accommodation, from camping to high-end lodges.

Our picks

In Majete we camped for one night on a beautiful campsite in the middle of the park. Hearing elephants crushing trees and lions roar in the middle of the night is just magical. We explored the park in our own Land Rover and came across beautiful landscapes and loads of wildlife. A hyena came even very close to our car! We didn’t spot the lions this time, but saw loads of antelopes and elephants. Majete doesn’t have all the big five yet, but the beautiful scenery sure makes up for that.

In Liwonde we had the coolest accommodation ever as we slept in a real tree house! When we were playing cards at night, an elephant came up to the tree house, eating his way through the trees around. Watching him from above was maybe one of the most memorable moments of this trip. During a boat safari we came up very close to hippo’s, buffalo’s and crocodiles. The very experienced guide made sure we had enough time to really see these big and beautiful animals. The next morning, the same guide took us into the park for a sunrise game drive. We came across elephants and antelopes. Our search for lions, leopards and cheetah’s didn’t succeed, but the thrill to maybe find them is sometimes as exciting. It just gives us a reason to come back to this beautiful wildlife reserve.

2. Nyika Plateau

The Nyika Plateau is situated in the less traveled northern region of Malawi, but a must-see! With 2000 meters above sea level, this plateau offers great views and a completely different landscape than any other part of the country. The temperatures together with the evergreen pine forests and lush green hills make Nyika to look like the Scottish highlands. After a long day of hiking, mountain biking, fishing or game viewing, you can cuddle up in front of the fire place and enjoy a warm meal cooked by your own personal chef.

Our picks

We arrived at the plateau in our own 4×4 Land Rover Defender. A 4×4 is a must driving up to the plateau as the roads are pretty bad. Don’t let the drive turn you down though, as the scenery is breathtaking. We stayed two nights in the self containing cottages and two nights at the lodge. Both places are great, and you get your own chef! He made the best meals out of the groceries we brought. We really enjoyed hiking through the forests, mountain biking, game viewing with our own car, the Nyika falls and Chosi viewpoint. Nyika is great with kids as a lot of the activities are very well suited for them. We made a separate blog on our Nyika adventures with all the information about this beautiful place.

3. Likoma island

Likoma island is a small tropical island in Lake Malawi, but actually very close to Mozambique. It’s great for beach lovers and water sports. The small island offers a range of accommodations from backpackers to a five star exclusive lodge. The island only has about 8000 inhabitants and shops are very rare but that all adds to the remote experience you have being in this piece of paradise.

Our picks

We were very lucky to discover a brand-new place owned by the original builder of the five-star resort, Kaya Mawa. The new place consist of a tree house and a beach house that are both made from local materials using wood from old fishing boats and hand made bricks. We filled our days with sailing, boat trips, snorkeling, diving, endless beach walks with the dogs and island strolls. The Katundu shop is definitely worth a visit. They make world-class chandeliers from old glass bottles, and we had a whole new wardrobe made as they have a very good tailor.

4. Dedza pottery

Dedza pottery is definitely worth a visit, especially when travelling with kids, as you can make your own pots! The kids really loved this activity. Besides this, they offer very nice accommodation and food in their cozy restaurant. You will find Dedza pottery pieces in a lot of lodges all around Malawi and going there gives you the chance to make an original Dedza pot yourself. I would say, one of the best souvenirs you can bring from Malawi.

Our picks

We stayed for one night in one of the very nice cottages with pottery details all over. Your stay includes a good and hearty breakfast that keeps you going for a while. We exercised with making our own pots, but unfortunately didn’t have enough time to paint them as well. When you stay a little longer, you can paint your pots, and they can send them to wherever you are in the world. It’s a lot colder in Dedza so make sure you bring something that keeps you warm.

5. Mulanje mountain

Mulanje mountain is a beautiful area in the south of Malawi. It consists of a fair mountain range with numerous hikes varying from one day to multiple day trails. The trails take you along different sceneries from bush like paths to rocky and challenging clims giving you great views over the valley. There are a number of simple but cozy trekking huts where you can spend the night

Our picks

We went on a two day hike, spending one night at Chambe hut. Although you can probably walk to Chambe hut in about three hours, it took us double the time doing it with three kids. Our starting point was at Hiker´s Nest, where we had spent the night. We were able to park our Land Rover in the gated garden and leave it there while we went on the hike. It was the first real multiple day hike for us as a family and although it was challenging, and we had to carry our youngest (4 years old) sometimes, it was so worth it. When we arrived at the hut and spent the afternoon there, the kids said it was the best day of their lives!

Mozambique highlights – our top 5

Mozambique has long been on our bucket list and after spending one month in this beautiful country with the most amazing stretch of coastline ever, we know why! Mozambique has been in the news a lot lately, and unfortunately that hasn’t done this country any good. Yes there is a conflict going on in the North of Mozambique but do you know how big this country is !? Although we would have loved to visit this northern part of the country too, there was enough left to see and do. So here’s our top 5 of things you should do in Mozambique, most of them with kids.

  1. Swimming with dolphins

This has to be our number one! What an amazing experience to swim with dolphins in their natural habitat in the Mozambican waters of Ponta do Ouro. A big part of the coastline of Ponta do Ouro is a marine reserve protected area, so there’s no mass fishing. The dolphins of Ponta, as they are called by Dolphin Encounters Research center, are researched by Angie and her collegians for over 25 years. Therefore, this company is in our opinion the best one to go with for a swim with dolphins, making this an edutourism activity. They know where are the best chances of finding them and how to behave when in the water. Being in the water with a big group op dolphins was an experience we can’t even describe. We were in the water with all our kids (age 9, 7 and 3) and they all loved it. And so did the dolphins! They really liked the presence of kids in the water and kept coming back to us. We could stay in the water with the dolphins as long as we wanted, but we have to admit that after one hour of playing with the dolphins, we all got a little tired.

2. DAYTRIP TO BAZARUTO ARCHIPELAGO

When you really want to experience the whitest beaches and clearest waters you’ve ever seen, then a boat trip to the Bazaruto Archipelago is absolutely something you don’t want to miss. From the city of Vilanculos, there are several operators that offer day trips to this little group of islands. We went with Bazaruto Encounters and spent a full day on a very fast speed boat that brought us to various places. Our first stop was two mile, a famous reef for snorkeling. Although it was a little choppy, we were all able to go in the water and see some great fish and amazing coral. The kids sat in front of the speed boat and really loved this part of the trip where the boat cruised over the waves and splashed the kids faces. After snorkeling, we stopped at the first island and climbed a big sand dune, from where we had great views over the archipelago. With no other people around, we felt on top of the world and ran down to dive in the clear blue waters. The boat picked us up again to have lunch at another amazing beach. The lunch is freshly prepared by a chef on the beach. After lunch, we spent a few hours exploring more of the island and ofcourse we soaked ourselves in the warm Indian Ocean. On the way back to the mainland, our guide dropped us of at the famous red dune for a beautiful sunset.

3. CAMPING IN MAPUTO SPECIAL RESERVE

Just an hour south of Maputo, lies this beautiful national park. It was taken over by Peace Parks a few years ago and has since then undergone major developments in restoring wildlife, as well as in accommodation facilities. The park is a beautiful mixture of thick bush and grasslands with never ending horizons. Our private camp was situated right next to the beach and had two brand-new bathroom facilities. Although we weren’t very lucky with viewing any game, we enjoyed being in this beautiful piece of nature, that our experience still made it to number three. Sleeping in an area where wildlife just grazes around your tent at night is always very special.

4. DIVING WITH SHARKS

Ponta do Ouro is not only a great place for dolphins, but also one of the view places in the world where you can dive with sharks in their natural habitat without using bate to get their attention. This sure was one of the most thrilling things we ever did. First you dive in the big blue on a depth of 30 meters. Then you just relax and wait….. The anxiety of being very deep in the ocean without seeing anything but blue around already got our adrenaline pumping. Only a few minutes after we were down, the first curious bull shark came swimming up to us to check it out. After this we saw more bull sharks, white tip sharks and a hammerhead shark. Realizing that there’s absolutely nothing to protect you makes this experience very thrilling. At the same time, we never felt unsafe with our dive instructor, who has numerous years of experience diving with sharks. When you’re looking for a once in a lifetime experience, this is definitely it!

5. SWIMMING WITH WHALE SHARKS

Thinking back about this moment gives us goosebumps again. We went on an ocean safari in Tofo. Our main aim was to see the great and majestic whale shark. The guide from Peri Peri Divers explained to us how to look for whale sharks. Keep a close eye on the water and when you see a massive dark shadow, you probably found one. Meaning you have to be ready to get in the water any time as you don’t want them to disappear in the deep without being able to swim next to them. We were so excited when one of the boat men saw the big dark shadow! It’s hard to expect anything when you’ve never so close to an animal of that size. When we went down in the water, and we’re able to swim next to this beautiful and giant whale shark, we could only just think how small we are.

Things we didn’t mention but are definitely worth it:

  • Learn kite surfing in Tofo!

As described above, Tofo is a great little beach town with a very laid back atmosphere. Good restaurants and stunning blue waters. We had a great afternoon with Chris from Kite Surf Tofo. Chris is a certified IKO instructor, so we felt very safe and secure to have our first lessons in the lovely warm waters of the bay in Tofo. Kite surfing is a sport everybody can learn, all you need is some wind.

  • Nkwichi beach lodge

Bordering Lake Malawi but as it is Mozambique, it does deserve a spot on this list. Nkwichi is a halcyon paradise hidden on the pristine Mozambican shores of Lake Malawi. More than a lodge, Nkwichi is a complete experience, offering a unique taste of Africa with exquisite lakeside scenery and unparalleled tranquility. With 8 secluded beaches set on four km of Rift Valley coastline, Nkwichi is the perfect setting to discover a lost world; a fresh-water oasis and an Africa untouched.